二战阿姆斯特朗炮

新的审计发现,NASA在管理其下一代大型火箭“太空发射系统”的开发方面遭遇巨大困难。该报告在美国宇航局监察长提出的一系列要求下最新出炉,他多年来一直警告人们有关火箭的进度和预算问题。

太空发射系统(SLS)是美国宇航局(NASA)阿尔忒弥斯计划(Artemis program)的核心,该计划旨在2024年之前将人类送回月球并将第一名女性放置在月球表面。一旦完成,SLS将成为世界上最强大的火箭,能够将90吨以上的载荷送入低地球轨道。美国宇航局计划使用SLS将宇航员送入环月飞行的一个小型空间站,然后他们将乘坐着陆器登月。

由于SLS对NASA的雄心壮志至关重要,因此,监察长对火箭所有主要部件的合同进行了全面评估。波音,Aerojet Rocketdyne和Northrop Grumman这三个政府承包商正在研制火箭。波音公司负责火箭主体,而Aerojet公司负责制造发动机,诺斯罗普公司负责制造助推器。报告称,所有承包商都遇到了技术问题和挫折,导致成本增加了20亿美元,延误了两年。实际上,与美国宇航局提供给国会的基准数字相比,整个SLS计划超出预算33%。报告称,随着继续发生的延误,这一数字可能会增长到43%。

美国宇航局最初希望火箭能在2017年首次亮相。但波音公司仅在今年初完成了火箭核心的制造,然后才将其运送到密西西比州进行测试。有一段时间,NASA一直将SLS的首次无人飞行试验定在今年11月,但是该机构的官员承认,SLS最早要到2021年下半年才能飞行。

同时,该计划的费用激增。根据监察长的说法,到2019年12月,SLS计划总共花费了148亿美元,预计到今年年底将增长到170亿美元。其中60亿美元没有得到报告或跟踪。审计称,无论如何,总成本比NASA在2014年为该项目最初设想的108亿美元高出60%。如果该火箭能够在2021年之前完成新任务,那么到明年火箭实际飞行时,该计划可能会增长到183亿美元。根据审计,如果SLS的第二次飞行延至2023年,那么整个计划到那时将可能达到228亿美元。

监察长将这些问题归结为技术问题,管理不善和NASA承包商的不良表现。此外,监察长警告NASA,尽管错过了截止日期且业绩不佳,但仍继续向波音和其它承包商发放奖金。波音和NASA将其糟糕的表现归咎于以下事实:自从任何人研制出这种大小的火箭已有50年历史了,此后相关专业知识却日渐淡薄。(注:上一枚拥有相似规模的火箭是土星五号)

多年来,美国国家航空航天局的监察长与政府问责办公室一直就SLS计划管理不善发出警告。审计报告质疑了美国宇航局的火箭时间表,并指出了波音公司管理该计划的方式上的缺陷。第一个登月这份特殊的报告也正值波音公司处于一个脆弱的时期——该公司为NASA开发的空间站往返飞船Starliner目前麻烦不断。最近对Starliner的失败测试进行的调查显示,波音公司需要采取61项纠正措施,以解决飞行中遇到的问题。

至于SLS,监察长对如何解决这些问题提出了一些建议。审计说,美国宇航局需要让国会知道该计划已严重超出其时间表和预算,仔细研究人们如何管理这些计划,并开发新的成本会计模型。

作为对审计的回应,伦德斯特朗美国宇航局同意进行检查长建议的所有变更,并计划为该计划制定新的时间表。 NASA官员回应说:“ NASA已经开始实施改进措施,以更好地跟踪成本和进度,并根据基准报告进度。”

波音还辩称,它在开发SLS时学到了很多东西。波音在一份声明中对媒体说:“在最初的SLS开发过程中获得的来之不易的经验正在为随后的开发和生产节省大量资金并提高了效率。” “我们致力于支持NASA的愿景,即到2024年在月球上留下新的脚印。”

鉴于SLS计划如何在时间上不断挣扎,目前尚不清楚火箭是否真的会在明年的最后期限之前完成。鉴于所有这些延误,NASA越来越不可能实现其在2024年之前将人类送回月球的目标,无论如何,SLS计划对于NASA来说是一项非常昂贵的工作。监察长估计,到2024年,整个SLS计划以及运载人类所需的猎户座乘员舱和支撑火箭所需的地面系统,将使NASA花费500亿美元。